Forscher knacken Rätsel um Knochen der Gefallenen

Jahrhundertelang gab es fast keine Spur von den 20.000, die in der Schlacht von Waterloo starben. Jetzt ist klar: Ihre Knochen wurden zu Zucker gemahlen.

Für diejenigen, die bei Waterloo gefallen sind, wurde das Versprechen eines “süßen Todes für das Land” auf verräterische Weise erfüllt. Mehr als 20.000 Soldaten und ihre Pferde lagen tot auf den Feldern südlich von Brüssel, nachdem der französische Eroberer Napoleon Bonaparte im Juni 1815 seinen letzten Kampf gegen die Armeen Großbritanniens und Preußens verloren hatte. Ihre letzte Ruhestätte fanden die Toten jedoch nicht auf Friedhöfen, sondern in den Fabriken der aufstrebenden europäischen Zuckerindustrie.

Der Knochenladen von Waterloo

Lange wurde vermutet, dass die Knochen aus Waterloo in den 1820er Jahren ausgegraben, nach England transportiert, zu Knochenmehl verarbeitet und als Dünger auf Feldern ausgebracht wurden. Nun hat ein Team aus drei Historikern entscheidende Hinweise auf die Wahrheit gefunden, wie die „Frankfurter Allgemeine Zeitung“ (FAZ) berichtet. Er hat einen Forschungsbericht, den Bernard Wilkin, Robin Schäfer und Tony Pollard am Donnerstag präsentieren wollen. Demnach begann der Waterloo-Totenhandel etwa 20 Jahre nach der Schlacht.

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Seit 1834 seien illegale Ausgrabungen von Knochen in Massengräbern in den Stadtarchiven von Braine-l’Alleud und Plancenoit dokumentiert, so der Belgier Wilkin, dessen Vorfahren selbst Bauern in der Region waren. Der Bürgermeister von Braine-l’Alleud warnte in einer Mitteilung, dass die Störung der Totenruhe “mit einer Freiheitsstrafe von drei Monaten bis zu einem Jahr und einer Geldstrafe von zehn bis 200 Franken geahndet wird”. Doch es half nichts, wie andere Erkenntnisse von Wissenschaftlern zeigen.

Zuckerrüben verdrängen Kartoffeln und Getreide

Die Forscher zitieren damit aus einem Artikel in „L’Indépendant“ vom 23. August 1835, der besagt, dass einer Gruppe von Industriellen die Erlaubnis erteilt wurde, das Schlachtfeld auszuheben, um „die Gebeine der Tapferen zu entdecken, die auf dem Ehrenfeld starben Lüge entfernt, um die Knochenkohle zu machen”. Bereits 1830 schrieb der deutsche Geologe Karl von Leonhard in einem Brief über seinen Besuch auf dem Gut La Haye Sainte, das während der Schlacht von 400 deutschen Soldaten verteidigt wurde.

Nun fand von Leonhard „mächtige Berge von Pferdeknochen“ und „tiefe Gräben voller Menschen und Tiere“. Einer der Arbeiter lobte besonders die “Knochen der Garde-Grenadiere”, weil sie “so viel wiegen wie Pferde”, schrieb von Leonhard.

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Die Forscher schreiben, lokale Würdenträger hätten kein Interesse daran, den Handel zu stoppen: Mit mindestens 1,7 Millionen Kilogramm Knochen im Land könne ein „kleines Vermögen“ gemacht werden. Denn um 1833 begann der Aufstieg der Zuckerindustrie in Belgien und dem restlichen Europa. Infolgedessen verdrängten Zuckerrüben Kartoffeln und Getreide von den Feldern, insbesondere in der Gegend von Waterloo. Für den Anbau von Rüben mussten die Landwirte den Boden jedoch tiefer pflügen als für andere Feldfrüchte. Dabei seien sie unweigerlich auf menschliche Überreste und Massengräber gestoßen, erklären die Forscher.

“Entdeckung ist sehr wichtig”

Zuckerfabriken, die nicht nur in Belgien gegründet wurden, verlangten nach Menschen- und Tierknochen. Das zu Knochenkohle gemahlene organische Material wurde verwendet, um den Zucker zu filtern und ihn dadurch zu entfärben. Der aktuelle Politiker schätzte den Kochbedarf auf etwa ein Drittel des produzierten Zuckers. Ein weiteres Indiz für das lukrative Geschäft ist die Erleichterung des Außenhandels mit Tierknochen, die 1834 vom belgischen Parlament beschlossen wurde.

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Die Erkenntnisse von Wilkin, Schäfer und Pollard dürften die Historiker begeistern. „Die Entdeckung ist sehr wichtig, weil sie unsere bisherigen Informationen komplett verändert“, sagte der französische Historiker und Napoleon-Experte David Chanteranne der FAZ. Es war ein Skandal, den das Trio aufdeckte. Die Autoren selbst urteilen damals zurückhaltend: Schließlich ging es den Menschen darum, durch den Handel mit Knochen ihr tägliches Leben zu verbessern. Besonders für den Belgier Bernard Wilkin überwiegt die Freude am Lösen eines Rätsels.

Wilkin sagte der Zeitung, er selbst könne nicht glauben, was sie gefunden hätten: „Eine Antwort auf eine offene Frage der letzten 200 Jahre.“ Dies war möglich, weil viele seiner Primärquellen zuvor anderen Forschern nicht zugänglich waren. Gemeindearchive befinden sich beispielsweise in keiner digitalen Datenbank. Wer nicht wie er in den belgischen Staatsarchiven arbeitet, hat praktisch keine Chance, die Nachrichten zu entdecken. Außerdem muss man mehrere Sprachen sprechen, um alle Hinweise zu bekommen, sagt Wilkin.

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